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Quand un virus dicte le marché du pétrole

La demande mondiale de pétrole devrait chuter au cours des trois premiers mois de l’année - la première baisse trimestrielle en plus d’une décennie - selon des prévisions étroitement surveillées de l’Agence internationale de l’énergie (IEA), qui ont misé sur un probable ralentissement économique en Chine lié à l’épidémie de coronavirus là-bas.

L’IEA a également réduit ses prévisions de croissance de la demande de pétrole pour 2020 de 365,000 barils par jour, une réduction de 30% par rapport à ses prévisions antérieures faites en janvier. L’IEA a mis en garde contre une baisse de la demande de pétrole ce trimestre de 435,000 barils par jour, par rapport à il y a un an. Cela représenterait la première baisse trimestrielle de la demande depuis le sommet de la crise financière.

Le brut Brent, la jauge mondiale des prix du pétrole, a augmenté de 1% à 56,34 $ le baril jeudi, mais reste inférieur de 18% à un pic atteint au début du mois dernier. Le pétrole brut américain (WTI) a progressé 0,5% à 51,42 $ le baril et a également chuté ces dernières semaines.

La réduction par l’IEA de sa croissance de la demande prévue était nettement plus importante que celle annoncée mercredi par l’Organisation des pays exportateurs de pétrole (OPEP), qui a réduit son estimation de 230,000 barils par jour.

« Les conséquences du virus sur la demande mondiale de pétrole seront importantes », a indiqué l’IEA dans son rapport. Il a déclaré « qu’il y a déjà un ralentissement majeur de la consommation de pétrole et de l’économie en général en Chine ».

L’organisme de surveillance de l’énergie basé à Paris a déclaré que la Chine représentait plus des trois quarts de la croissance de la demande mondiale de pétrole en 2019, et sa demande de pétrole a plus que doublé depuis l’épidémie du virus du SRAS en 2003. «Il ne fait aucun doute que le coronavirus a un impact plus important sur l’économie et la demande de pétrole que le SRAS », a déclaré l’IEA.

Les économistes ont revu à la baisse leurs prévisions de croissance économique chinoise depuis la fermeture de la ville de Wuhan le 23 janvier, et il est devenu clair que les usines et les autres entreprises subiraient une perte de production alors que les autorités se démènent pour contenir la propagation du virus.

En supposant que d’autres verrouillages soient levés en avril, la plupart des économistes s’attendent à ce que les dommages à la croissance chinoise soient limités, avec un produit intérieur brut probablement supérieur de 3 à 4% par rapport à l’année précédente au cours des trois premiers mois de l’année. La croissance était auparavant prévue à 5%, bien que les économistes s’attendent à ce qu’une grande partie de cette production perdue soit récupérée au cours de l’année, avec un impact limité sur l’économie mondiale. Publiant de nouvelles prévisions jeudi, la Commission européenne a déclaré qu’elle s’attend à voir «des retombées mondiales relativement limitées».

Des prévisions plus faibles pour la demande de pétrole interviennent dans le sillage des baisses à deux chiffres du pourcentage du prix du pétrole jusqu’à présent cette année, la propagation du virus entraînant la fermeture des frontières, les annulations de vols et d’autres restrictions de voyage à travers la Chine.

L’IEA a indiqué que la demande chinoise de kérosène chuterait de 14% par rapport aux prévisions du mois dernier pour le premier trimestre 2020, tandis que les chiffres de la demande de diesel et d’essence du pays chuteraient respectivement de 12% et 13% par rapport aux prévisions du mois dernier.

La baisse de la demande due au coronavirus affectera également les raffineurs mondiaux, a indiqué l’agence, réduisant ses prévisions de fonctionnement des raffineries mondiales pour 2020 à 700,000 barils par jour. La nouvelle réglementation sur les combustibles de soute stipulée par l’Organisation maritime internationale a toutefois augmenté les marges des raffineries de brut doux.

Ailleurs dans son rapport, l’IEA a noté une baisse de 800,000 barils par jour de l’offre mondiale de pétrole, dont 710,000 barils semblaient être imputables à l’OPEP. En décembre, l’OPEP a convenu avec ses alliés d’approfondir les réductions de production de 500,000 barils à 1,7 million de barils par jour jusqu’à la fin mars.

Les Émirats Arabes Unis sont responsables de 300,000 barils par jour de cette réduction, a indiqué l’IEA. Il a déclaré que la production en Libye - mise à rude épreuve par les blocus survenus au cours des derniers développements de sa guerre civile qui a duré près d’une décennie - a chuté de 360,000 barils par jour.

Certains pays de l’OPEP ont tenté de faire avancer la réunion prévue début mars entre l’entente et ses alliés, connue sous le nom d’OPEP+. La semaine dernière, le comité technique de l’organisation a recommandé d’approfondir et d’étendre les réductions actuelles, mais les négociations n’ont pas abouti et la Russie continue de réfléchir aux suggestions.

Si le coronavirus n’avait pas atteint la demande mondiale, l’OPEP aurait pu réussir à équilibrer le marché pétrolier cette année, a indiqué l’IEA. Les réductions du bloc, qui en sont maintenant à leur quatrième année, ont été mises en œuvre pour contrer la croissance croissante de la production hors OPEP qui, selon l’IEA, est en train de se résorber.

L’IEA a maintenu sa prévision de croissance de la production hors OPEP pour 2020 à 2,1 millions de barils par jour et bien que la croissance américaine ralentisse, cette baisse sera en partie atténuée par la Norvège, le Brésil, le Canada et la Guyane.